Interview d'Eric Lefevre, consultant chez Valtech, au sujet de l'Open Space Technology

Valtech organise les 23 et 24 octobre 2007 sa seconde édition des Valtech Days. L'occasion pour nous d'évoquer avec Eric Lefevre, consultant chez Valtech, le principe de l'Open Space Technology (Forum Ouvert sous sa dénomination francophone).

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1. Pouvez-vous vous présenter ?

Je suis consultant chez Valtech depuis plus de 7 ans, principalement autour du langage Java, des méthodes Agile et de l'industrialisation du développement. J'ai d'abord passé deux ans dans les bureaux de Valtech Londres avant de rejoindre ceux de Paris. Depuis le début de l'année, je fais partie du comité technique qui réfléchit aux orientations technologiques de la branche conseil de Valtech.
Depuis quelques temps, je m'intéresse de très près aux techniques de facilitation dont fait partie Open Space.

2. Pouvez-vous présenter en quelques mots le concept "Open Space Technology" ?

Open Space Technology est une méthode d'organisation de réunions productives, où les participants créent leur propre programme, autour des sujets qui les concernent le plus.
Toutes les personnes présentes ont la possibilité de parler de ce qui les passionnent, qu'ils soient débutants ou spécialistes dans leur domaine. Les sujets les plus simples en apparence produisent parfois les sessions les plus captivantes !

3. Comment l'idée a-t-elle germée ?

Au milieu des années 80, les organisateurs d'une conférence internationale ont réalisé que, malgré tous leurs efforts de préparation, ce sont les pauses café que les participants appréciaient le plus.
Pour l'édition suivante, ils ont donc cherché à créer un cadre qui favorise la même synergie, le même enthousiasme et la même prise de responsabilité. On se sent plus impliqué quand son interlocuteur nous regarde dans les yeux, d'égal à égal !

Comme souvent, il ne s'agit que d'une re-découverte de principes anciens. Les organisateurs ont été inspiré par les réunions organisées chez certains peuples d'Afrique. On retrouve aussi ces techniques dans des groupes amérindiens et asiatiques.

4. Malgré l'apparente simplicité de la journée (contenu construit au fur et à mesure), il y a sans doute une logistique très exigeante du côté de l'organisation pour vous assurer d'avoir des intervenants capables d'animer ces sessions improvisées ?

Etonnamment, pas vraiment. Tout l'enjeu pour nous est de créer un environnement où un maximum de participants aura envie de contribuer. Mais notre rôle s'arrête là. Nous ne cherchons pas à identifier des leaders au préalable, ni même à lancer des sujets accrocheurs. Si des personnes passionnées viennent, alors, naturellement, elles proposeront des sujets qui les intéressent... et qui intéresseront les autres. Et si elles ne sentent pas concernées par les thèmes -architecture, agilité, industrialisation du développement -, alors la conférence n'est pas pour elles.

Cela semble un peu étonnant, mais ça marche ! Lors de la première réunion Open Space interne que j'ai facilitée à Valtech, il y a eu un flottement de quelques secondes quand les participants ont été invités à proposer leurs sujets. Et puis, quelqu'un s'est avancé... et tout le monde s'est lâché. Plusieurs personnes ont même cherché à proposer plus de sujets qu'il n'y avait de tranches horaires !

A CITCON, une conférence organisée exclusivement autour d'Open Space, j'ai assisté à une session où nous attendions la personne qui avait lancé le sujet. Après quelques minutes, quelqu'un est entré, s'est assi, a sorti son ordinateur pour prendre des notes et a demandé "alors, qui d'entre vous a cherché à atteindre les limites de l'intégration continue?" La conversation était partie et fut très riche. A la fin, la personne demanda: "lequel d'entre vous a proposé ce sujet? Je voudrais mettre son nom dans mes notes." Nous avions donc parlé une heure sans le moindre animateur ou présentateur !

Je précise qu'il est tout à fait possible de préparer une présentation à l'avance et de l'annoncer pendant l'organisation de l'agenda. Mais bien sûr, personne ne peut garantir qu'elle sera populaire !

5. Valtech annonce qu'il s'agit d'une première en France, pensez vous que ce genre d'initiative tendra à se généraliser ?

C'est en effet à ma connaissance une première française, pour une conférence. Néanmoins, Open Space Technology a déjà été utilisé en interne par des sociétés comme la nôtre, ainsi que dans l'association XP France il y a quelques années.

Ca n'est donc pas complètement nouveau en France, même si cela reste tout de même confidentiel. C'est des pays anglo-saxons que vient cet enthousiasme récent pour Open Space. Des conférences comme Agile Conference, QCon, AgileOpen, JAOO et même JavaOne cette année, ont popularisé cette technique auprès des informaticiens agilistes qui ont fait le déplacement. XP Day 2007 à Paris a d'ailleurs bien failli proposer une partie Open Space. Et si on en croit les rumeurs, une conférence AgileOpen (entièrement basée sur Open Space) sera organisée en France l'année prochaine. Cela va donc monter en puissance en France !

6. La société Valtech applique-t-elle ce mode de fonctionnement à plus petite échelle en interne ?

Absolument. Nous organisons des réunions Open Space régulièrement. C'est grace à ces réunions que nous avons pu lancer certains projets de R & D internes, par exemple. D'autres réunions ont donné lieu à des discussions passionnantes sur l'architecture des projets Java/.NET ou la contractualisation des projets offshore.

7. Comment situez vous cette initiative par rapport à l'activité de l'OSSGTP (Open Source Software Get Together Paris) ?

L'OSSGTP cherche à réunir les acteurs du monde open-source français. Les réunions régulières ont créé une communauté d'où ont emergé plusieurs entreprises. C'est un résultat impressionnant et on peut dire que c'est grâce à l'OSSGTP que le développement à la française est reconnu.

De notre côté, à travers la partie Open Space Technology des Valtech Days, nous souhaitons atteindre un public plus vaste, qui ne se passionne pas forcément pour le développement open-source. Plutôt des personnes qui cherchent à améliorer leurs projets à l'aide d'architectures innovantes, de méthodes de travail et d'outils, open-source ou non. Nous sommes donc complémentaires.

Il y a aussi une comparaison intéressante avec les BarCamps qui sont populaires à Paris depuis une année. On y retrouve tout à fait les principes "vient qui veut" et "parlons de ce qui nous intéresse le plus." La différence est, je crois, surtout dans le profil des participants et les thèmes abordés qui sont, dans le cas des BarCamps, orientés vers la communication et le développement durable (pas uniquement informatique).

8. Un pari sur le thème qui pourrait être le plus demandé ?

Open Space Technology est une technique fréquemment utilisée dans les conférences sur l'agilité. Je m'attend donc à ce que de nombreux enthousiastes agilistes se manifestent. Je me suis aussi laissé dire que certains présentateurs de la journée du 23 proposeront d'approfondir les sujets de la veille.

Mais avec Open Space Technology, on ne sait jamais vraiment de quoi va être fait l'agenda ! Tout ce que je peux garantir, c'est que cela va répondre aux souhaits de tous les participants.

9. Remerciements

Nous remercions Eric Lefevre de s'être prêté au jeu des questions / réponses, ainsi que Laetitia Huard de nous avoir donné l'opportunité de réaliser cette interview.

10. Liens

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